Historia de los Videojuegos: Capitulo II

Despues de dar sus primeros pasos, Bushnell se encaminaba a la construccion de un imperio que llegaria inlcuso a superar al de la industria del cine.

El verdadero nacimiento de los videojuegos

El surgimiento de Atari

Pong: El primer éxito de los videojuegos

Cinco meses después del lanzamiento de la Odyssey, Nolan Bushnell y Ted Dabney deciden invertir los 500 dólares que obtuvieron por el diseño de “Computer Space” y fundar una compañía para el desarrollo de juegos recreativos. En principio la compañía debía llamarse Syzygy, pero por problemas de derechos de autor tuvieron que cambiarle el nombre a Atari que fue fundada el 27 de Junio de ese mismo año cuando Bushnell tenia 27 años. Nolan, basándose en su trabajo anterior y en la adaptación del juego de Highinbottham para la Odyssey (que el mismo había probado en una exposición) decidió contratar a Allan Alcorn y creo su propia versión para maquina recreativa del “Tennis For Two” la cual llamo “Pong“.

Con el videojuego de salón “Pong” recién creado, Bushnell decide probarlo poniendo un prototipo en un local de Sunnyvale llamado Andy Capp’s Tavern y unos días después lo llamaron diciéndole que el juego estaba roto y que se lo llevaran de ahí. Cuando Nolan llego al lugar descubrió que no era precisamente un fallo electrónico lo que había echo que el juego deje de funcionar, sino que el juego había sido saturado de monedas, así que fue aquí donde decidieron empezar a fabricarlo en serie.

Atari vendió 8.500 maquinas en un año cuando en ese entonces se vendían solo 2.000 pinballs en ese mismo tiempo. El juego tenia un costo material de 300 dólares y se vendía a unos 1200 cada uno. Nolan decía que el juego dejaría una ganancia de 25 dólares por semana, pero “Pong” dejaba 200 dólares cada semana. Ese año Atari gano unos tres millones y medio de dólares

El éxito de “Pong” hizo que en 1973 comience el estallido de los videojuegos y muchas empresas comienzan a vender imitaciones del juego, incluyendo “Elopong” de Taito, “Pong Tron” de Sega, “Paddle Ball” de Williams, “Winner” de Midway e incluso Atari saco sus propias versiones como “Barrel Pong“. Toda esta competencia hizo que las ventas de Atari sean menores a las de sus competidores ya que no contaban con suficiente dinero como para poder producir para tanta demanda y ademas “Pong” no estaba patentado por lo que Atari no podía obtener ningún beneficio. Durante 1973 Atari vendió 6.000 unidades de sus juegos mientras Midway vendió 9.000.

También surgieron algunas variantes de “Pong” como “Pong Doubles” de Atari y sus respectivas imitaciones “Winner IV” de Midway y “Davis Cup” de Taito entre otras, donde ahora cada jugador manejaba dos “raquetas” (o podían ser manejadas cada una por un jugador diferente); y “Leader” de Midway donde cuatro jugadores se enfrentaban simultáneamente (uno a cada lado de la pantalla) en el mismo terreno de juego.

Atari lanzo también algunos juegos nuevos como “Space Race” (donde dos jugadores jugaban una carrera manejando una nave que debía esquivar asteroides y que seria copiado por Midway en “Asteroid“) y “Gotcha” (donde un jugador tiene que perseguir al otro en medio de un laberinto) pero ninguno logro el mismo éxito que “Pong“.

1974 fue un año duro para Atari. Muchos trabajadores comenzaron a quejarse de los bajos salarios y ademas se producían robos de $500 dólares al día. Para colmo la competencia seguía creciendo, esta vez nacía una misteriosa compañía: Kee Games. Esta empresa fue fundada por Joseph Keenan (vecino de Nolan Bushnell) y de a poco algunos empleados detractores de Atari como Steve Bristow comenzaron a mudarse a Kee Games.

Atari continuo diseñando una nueva linea de juegos basados en “Pong” como “Superpong” (una versión de “Pong” con tres “raquetas”), “Rebound” (un juego de “Volley” donde las dos “raquetas” estaban “en el piso” separadas por una red) y “Quadrapong” (la versión de Atari de “Leader“). Kee Games con se dedicaba a copiar los juegos de Atari como con “Spike” (copia de “Rebound“) y “Elimination” (copia de “Quadrapong“).

Un paso mas en la evolución de los videojuegos

Evidentemente los jugadores estaban empezando a cansarse de tantos juegos parecidos así que Atari decidió innovar y desarrollo “Gran Trak 10“. Fue el primer juego de carreras de la historia y contaba con un mando en forma de volante, palanca de cambio de cuatro posiciones y pedales de freno y acelerador. El juego era una carrera contra reloj en una sola pista donde solo estaba el auto del jugador.

Poco tiempo antes de salir a la venta, cuando ya se habían fabricado unas 100 unidades, consideraron que los controles estaban mal diseñados y era complicado de jugar así que tuvieron que rediseñarlos. Esto le costo a Atari mucho dinero y para colmo un error de calculo hizo que “Gran Trak 10” se vendiera a 1.100 dólares mientras que costaba 1.000 dólares fabricarlo. Esto le produjo a Atari perdidas por 500.000 dólares

Aun así el juego fue un avance tecnológico para la época. Fue el primer juego en usar ROM (basadas en diodos) para almacenar los spites de los autos, la pista y del puntaje y tiempo de juego. El juego fue copiado por Kee Games con “Formula K“. También en el mismo año Atari lanza una versión para dos jugadores llamada “Gran Trak 20“.

Atari continuo diseñando nuevos juegos como “Ping Pong” (un videocintas) y “Quark!” (donde el jugador debe disparar con un mando en forma de rifle a unos patos que vuelan por la pantalla).

Kee Games, la salvación de Atari

El error comercial de “Gran Trak 10” junto con algunas malas decisiones como la de inaugurar Atari en Japón (que tuvo que ser vendida a Namco) dejaron a Atari prácticamente en la banca rota. En este momento Kee Games lanza “Tank” diseñado por Steve Bristow, que se convertiría en el segundo gran éxito de la historia de los videojuegos. El juego consistía en dos tanques que se perseguían por un laberinto al mismo tiempo en el que se disparaban misiles. “Tank” fue el primer videojuego en usar chips de ROM integrados contrariamente a las basadas en diodos de “Gran Trak 10“.

Fue entonces cuando una gran farsa salió a la luz. Con el afán de abarcar la mayor cantidad de mercado posible y derrotar a la competencia, Nolan Bushnell decidió firmar contratos de exclusividad con los distribuidores de cada zona, pero como cada zona tenia generalmente dos distribuidores principales, Nolan fundo en secreto Kee Games para poder tener contratos de exclusividad con dos distribuidores al mismo tiempo.

El tremendo éxito de “Tank” salvo a Atari de la banca rota así que decidieron unir las dos empresas, con lo que Joseph Keenan fue ascendido a presidente de Atari.

Innovar o morir

El Final de la Era Pong

Durante 1975, la política de Nolan Bushnell de crear un nuevo juego cada mes comenzó a dar sus frutos, con el correr del tiempo comenzaron a aparecer juegos mas novedosos, alejándose de la temática “Pong” pero inclinándose mas hacia los juegos de carrera. Algunos de estos fueron “Night Driver” (donde se debía manejar a altas velocidades sin salirse de la carretera), “Indy 800” (el primer juego a color, un juego basado en “Gran Trak 10” para ocho jugadores en simultáneo), “Stunt Cycle” (juego de motos en el que se debe saltar por encima de los colectivos), “Anti-Aircraft II” (juego donde estamos al mando de misiles antiaéreos), “Jet Fighter” (una especie de versión aérea de “Tank“) y “Shark Jaws” (en donde controlamos a un buzo que debe atrapar peces al mismo tiempo que esquivar a los tiburones) todos ellos de Atari.

Sin embargo la verdadera innovación en videojuegos fue el juego “Gun Fight” (consistía en dos vaqueros que debían dispararse en un tiroteo) de la empresa japonesa Taito, ya que este fue el primer juego en utilizar un microprocesador (Intel 8080) en vez de tecnología TTL lo que le permitía un juego mas fluido y mejores graficos.

La estrella de Atari durante estos tiempos fue “Breakout“. La idea de este videojuego surgió luego de la necesidad de crear una versión para un solo jugador de “Pong“. El juego consistía en una paleta en la parte inferior de la pantalla que el jugador podía desplazar de izquierda a derecha para voltear una serie de ladrillos que se encontraban en la parte superior.

Y así como los videojuegos empezaban a crecer, también empezaba a crecer la polémica sobre la violencia. “Death Race” fue un juego desarrollado por la empresa Exidy que consistía en manejar un auto e intentar atropellar la mayor cantidad de peatones posibles. Toda esta controversia fue seguramente la causante de que el juego no tuviera mayor éxito

De los salones a los hogares

Siempre un paso adelante de sus competidores, Bushnell decide intentar comenzar a vender videojuegos para los hogares y les encarga a Al Alcorn y Harold Lee que creen una versión de “Pong” para jugar en los televisores; que para finales de ese mismo año Atari ya estaba lista para intentar comercializarla.

Comenzaron intentando venderla en las jugueterías pero no tuvieron éxito En ese entonces lo mas caro que podía comprarse en una juguetería valía 30 dólares pero Home Pong costaba 100 dólares Luego intentaron venderla en departamentos de electrónica, pero estos basados en el fracaso de la Odyssey también se negaron a comprarla.

Por ultimo intentaron venderla en Sears, uno de los mas grandes hipermercados de Estados Unidos. Se encontraron con Tom Quinn, el encargado de la sección de deportes quien había tenido mucho éxito la navidad anterior vendiendo mesas de pool. Quinn estaba buscando que otros productos como el pool se encontraban en los bares para comercializar esta navidad y los videojuegos eran la opción indicada. Tom les encargo unas 150.000 unidades y como Atari no tenia suficiente dinero tuvo que pedir un préstamo de unos 10 millones de dólares

Mientras hasta ese momento se habían vendido 100.000 unidades de la Odyssey (durante tres años) en esa sola navidad vendieron todas las unidades que habían encargado. El éxito de Home Pong fue tan grande que nuevamente el mercado se comenzó a llenar de copias, llegando a haber mas de 50 compañías fabricando sus propias versiones, pero una de ellas merece especial atención: Coleco.

Coleco lanzo su primera consola hogareña que llamo Telstar y permitía jugar tres variantes de “Pong” (hockey, handball y tennis). La Telstar fue lanzada para el día. del padre en 1976 y logro vender 100 millones de dólares.

En el mes de Agosto aparecería una nueva consola desarrollada por Fairchild Semiconductor llamada Fairchild Channel F (que previamente se conoció con el nombre de Video Entertainment System) que funcionaba completamente diferente al resto. Como todas las consolas del momento la Fairchild Channel F venia con juegos de tennis y hockey integrados pero a diferencia del resto, estos ya eran en color. Y no solo esa fue la novedad de la Fairchild Channel F sino que ademas fue la primer consola programable mediante cartuchos, lo que permitía lanzar nuevos juegos para la misma consola sin necesidad de comprar otra.

A pesar de las innovaciones la Fairchild Channel F fue un rotundo fracaso al punto tal que solo llegaron a producirse 26 cartuchos adicionales.

Ya en 1977, Nolan inmediatamente se dio cuenta que con el tiempo la gente se cansaría de jugar una y otra vez con sus consolas “monojuego” y sabia que la solución era la nueva tecnología implementada en la Fairchild Channel F, por lo que comenzaron a pensar en fabricar su propia consola programable. El problema como siempre era el dinero ya que los plazos para devolver el dinero que había financiado la Home Pong comenzaban a vencerse. Bushnell se vio obligado a vendar Atari tras cuatro meses de negociación a Warner Communications por 30 millones de dólares, dejando a Nolan como presidente del consejo de administración y Joe Keenan como presidente de la empresa.

Una vez mas, el producto de Atari fue todo un éxito La Video Computer System (que luego fue renombrada a Atari 2600) se vendía a 200 dólares y venia con dos joysticks y con el juego “Combat” (una adaptación de “Tank” y “Jet Fighter” para la VCS).

Durante el mismo año se lanzaron se lanzaron 8 cartuchos adicionales para la VCS entre los cuales se destacan “Air-Sea Battle” (una adaptación de “Anti-Aircraft II“), “Basic Math” (un juego para que los niños aprendan matemáticas), “Indy 500” (videojuego de carreras basado en “Indy 800“) y “Video Olympics” (donde podían jugarse diferentes versiones de “Pong“).